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全新的大型太空望远镜能寻找地球以外的生命?!

2018-09-12 12:47外星探索
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  如果NASA真的想要认真寻找外星生命,那么科学家认为,太空机构应该向太空发射一种新的大型望远镜,能够直接捕捉太阳系外行星图像的望远镜。而目前这种技术并不完全存在。但是天文学家说,这是我们找到另一个拥有生物有机体的地球的最好办法。

  据报道,一些科学家们认为,如果NASA真的想要在寻找地球以外的生命,那么它需要向太空发射并启用一个全新的大型太空望远镜--该望远镜能够直接捕捉到太阳系外星图像--才行。然而目前这样的技术还不存在。据悉,这一想法源于美国国家科学院、工程院与医学院成员整理的一份关于研究和探索太阳系外行星最佳策略的报告。

  在收集了该领域专家的意见后,该机构总共提出了7条建议,其中望远镜名列榜首。

  不过在制作报告的时候,作者并没有将潜在的财政限制考虑在内。俄亥俄州州立大学天文学教授Scott Gaudi在接受媒体采访时表示,他们并没有特别考虑成本、日程安排或任何其他类似的因素,“这只是一种系外行星社区认为如果想要解决我们的科学目标需要做的最重要的事情而达成的共识。”

  眼下,天文学家都是通过间接的方式找到系外行星。关注遥远世界最常见的方法就是观察它们在母星目前经过的过程,也就是所谓的凌日。NASA已经投放在地球轨道的TESS就是用这种方式寻找行星的,未来投入使用的詹姆斯韦伯太空望远镜亦是如此。另外一种方法则是观察行星的重力是如何影响它的母星。即便一些行星非常小,但它们仍能让其恒星发生轻微摆动。

  对一颗系外行星进行直接成像是一项非常近艰巨的任务,由其是跟地球一般大小的。这些行星距离它们的母星都非常近,很容易被附近的星光淹没。因此,为了能实现这个目标,科学家们将需要在未来的太空望远镜上安装一些特殊的工具以此来阻挡或减弱恒星的光线。

  幸运的是,天文学家一直在研究这个问题。其中一个概念就是日冕仪。日冕仪是一种光学仪器,它可以被连接到望远镜上,用反光镜来抑制来自恒星的光线,使人们更容易看到隐藏在附近的行星。地球上和太空中的望远镜就都配备了日冕仪来帮助研究太阳,但这种高对比度的仪器还没有在太空中进行全面测试。

  除了日冕仪还有另一种选择。天文学家们一直在尝试一种被称为遮星伞(starshade)的东西。它是一个巨大的花形结构,会在望远镜前面飞出来,通过投射阴影阻挡来自恒星的光线。然而问题是,这项技术相当复杂。一个遮星伞必须在距离太空望远镜10万公里左右的地方飞行才能准确地阻挡来自遥远恒星的光线。像日冕仪一样,遮星伞技术还未完全成熟。

  任何能够直接成像的望远镜项目都将要耗资数十亿美元,这可能让国会难以接受,特别是考虑到詹姆斯韦伯太空望远镜的延迟以及成本超支。与此同时,特朗普政府则还提议取消广角红外巡天望远镜(WFIRST),理由是该项目的成本超支。但系外行星天文学家对此仍持乐观态度,他们认为这样的大项目有朝一日可能会实现。

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